Elena García: “La robótica va a revolucionar la rehabilitación de las enfermedades neuromusculares”

Elena García, CEO

Elena García Armada, CEO de Marsi Bionics, es reconocida como una de 30 mujeres más destacadas en el campo de la robótica mundial. Actualmente forma parte del jurado del Premio Princesa de Asturias de Investigación Científica y Técnica. Como empresaria, su objetivo, en los próximos meses, es ampliar la comercialización del exoesqueleto pediátrico ATLAS 2030 que han desarrollado para ser utilizado en niños afectados por enfermedades neuromusculares.

En su trayectoria innovadora Marsi Bionics ha contado con el apoyo del CDTI en el proyecto MAK Active Knee dirigido a aquellos pacientes que presentan dificultades para caminar después de haber sufrido un ictus o estar afectados por enfermedades como la esclerosis múltiple. A corto plazo tienen previsto presentar un nuevo proyecto al CDTI para desarrollar un innovador exoesqueleto modular para la rehabilitación de adultos.

Doctora en Ingeniería Industrial e investigadora científica en el Centro de Automática y Robótica (CAR) CSIC-UPM, sus trabajos han dado lugar a siete patentes y tres licenciadas extendidas internacionalmente a EE.UU. y Europa. Actualmente cuenta con más de cien publicaciones científicas en revistas y congresos. El gran impacto científico-técnico y social de sus investigaciones ha sido reconocido con más de 30 premios otorgados por diversas instituciones de prestigio.

 

Foto Marsi Bionics: sesión de fisioterapia con exoesqueleto

¿A qué se debe el éxito clínico del exoesqueleto pediátrico que han desarrollado?

Esencialmente, a su innovación tecnológica ya que sus 10 articulaciones tienen la capacidad de interpretar la intención de movimiento del paciente de forma no invasiva y responder a esta intención en cada paso. También puede trabajarse de forma pasiva, generando un patrón de marcha específico para cada paciente. Esto permite realizar una terapia muscular integral de una forma lúdica con el niño y la familia, mucho más motivadora y efectiva.

Me gustaría destacar que exosqueleto pediátrico, único hasta ahora en el mundo, es el resultado de un intenso proceso de transferencia de conocimiento. Hemos logrado cerrar con éxito un círculo virtuoso donde la investigación pública acaba logrando un hito tan importante para la sociedad como poner en el mercado el primer exoesqueleto infantil del mundo.

Durante los ocho años que hemos empleado en el desarrollo de este exoesqueleto y los numerosos ensayos clínicos que se han realizado en hospitales de referencia, se ha demostrado que su uso intensivo logra retrasar todas las complicaciones musculoesqueléticas asociadas a la Atrofia Muscular Espinal y a la parálisis cerebral.

En el caso de la Atrofia Muscular Espinal, estamos hablando de una enfermedad considerada rara o de baja incidencia. En España, la estimación más habitual está en una horquilla de entre 300 y 400 familias que cuentan con algún miembro afectado. La parálisis cerebral, por el contrario, es una de las causas más habituales de discapacidad motórica y la más frecuente en niños. Se estima que entre un 2 y un 2,5 por cada mil nacidos en España tiene parálisis cerebral, es decir, una de cada 500 personas. Este proyecto cuenta, además, con el apoyo de la Fundación ONCE a través del programa “espacIA” para apoyar proyectos empresariales que den respuesta a las necesidades de las personas con discapacidad.

No sólo somos pioneros en la aplicación de la tecnología robótica a los niños sino que nuestro éxito lo es, fundamentalmente, porque vamos a poder ser útiles y ayudar a tener una mejor calidad de vida a 17 millones de niños.

Por otra parte, hemos sido capaces de hacer efectiva una solución tecnológica que no existía, que nadie había pensado anteriormente, pero que hoy es un rayo de esperanza para miles de familias de todo el mundo.

¿Cuáles son sus principales características?

El modelo ATLAS 2030 es un exoesqueleto de marcha de tipo THKAFO, que sustenta al niño desde el tronco hasta los pies. No requiere control torácico y se le puede añadir un sistema de sujeción de cabeza. Está compuesto por 10 articulaciones activas que aportan movilidad total en todas las direcciones y sus dimensiones son fácilmente ajustables al crecimiento de cada niño. Gracias a la tecnología ARES, patentada internacionalmente y que imita el funcionamiento del músculo natural, se utiliza en el tratamiento de numerosos pacientes pediátricos.

Otra de sus ventajas es que se coloca en cinco minutos y el dispositivo incluye una tablet donde se recogen todos los datos del patrón de marcha de cada paciente.

Foto Marsi Bionics: Prueba con exoesqueleto
Foto Marsi Bionics: Prueba con exoesqueleto

¿De qué manera confluyen la ciencia y la tecnología en esta empresa?

Marsi-Bionics se constituyó en 2013 como spin off del Centro de Automática y Robótica. Se creó para desarrollar y transferir a la sociedad el primer exoesqueleto pediátrico del mundo y, como tal, todas sus investigaciones y tecnologías están orientadas al ámbito de la salud. Para ello, cuenta con un equipo multidisciplinar formado por ingenieros y profesionales sanitarios que desarrollan diferentes modalidades de exosqueletos.

Por lo que respecta a la I+D, vamos a seguir innovando para ampliar la funcionalidad de nuestros dispositivos. De hecho, estamos desarrollando un exoesqueleto modular para adultos con lesiones medulares y enfermedades neurológicas.

Hasta ahora, ¿cuáles son las mayores dificultades que ha encontrado como investigadora y empresaria?

Desde el punto de vista técnico, la mayor dificultad ha sido adaptarnos a las necesidades de cada paciente pediátrico. Ha sido todo un reto tecnológico pero también clínico y humano. Hasta ahora, no existía un exoesqueleto pediátrico precisamente por toda la complejidad que conlleva y es lo que hemos ido superando para ahora poder llegar a decir que podemos dar una importante calidad de vida a cientos de miles de niños.

Por otra parte, en el día a día, la mayor dificultad que se plantea a una empresa de base tecnológica como es la nuestra es la financiación. Es muy complejo obtener recursos tanto públicos como privados cuando estás aún lejos del mercado. Sin esa financiación resulta muy difícil poder llegar a esa fase. Por ello, es muy importante que el sistema público apueste por la innovación.

Hace dos meses nuestro exoesqueleto Atlas 2030 recibió el marcado CE de la Agencia del Medicamento y el Producto Sanitaria lo que permitirá su distribución comercial en hospitales y clínicas de rehabilitación tanto nacionales como internacionales. No hay que olvidar que nuestros dispositivos tienen dos tipos de clientes: hospitales y clínicas de rehabilitación. Es ahí donde, asistidos por un fisioterapeuta, se utilizan los exoesqueletos dentro de una terapia reglada y supervisada.

Montaje de exoesqueleto

Ayuda del CDTI

En 2016, el CDTI financió el proceso de obtención del marcado CE de la MAK Active Knee, una ortesis robotizada, es decir, un exoesqueleto de una sola articulación activa. La asistencia a la marcha se centra en la rodilla ya que es ésta la principal debilidad causada por los accidentes cerebrovasculares y otras afecciones neurológicas graves como la Esclerosis Múltiple o el Síndrome de Post-polio. MAK aporta asistencia a la marcha de estos pacientes mediante la estabilización de la rodilla y el suministro de potencia en la realización de las actividades de la vida cotidiana como puede ser subir escaleras.

“Tiene, por tanto, un uso dual –asegura Elena García–, primero como herramienta para la rehabilitación, al permitir la realización de movimientos repetitivos involucrados en la marcha humana, reduciendo el esfuerzo físico del fisioterapeuta y permitiendo comenzar con estos ejercicios a los pocos días de la lesión, lo que permite adelantar, mejorar la efectividad del proceso de rehabilitación y alcanzar un nivel de recuperación funcional completo. Al mismo tiempo, es un valioso instrumento de diagnóstico y evaluación de la terapia al aportar información física del estado del paciente como su fuerza, rango articular, presión plantar o velocidad, con una precisión antes nunca vista”.

¿Qué novedad tecnológica tienen algunos de estos productos?

Como ya he mencionado anteriormente, nuestros exoesqueletos se basan en la tecnología “ARES” que ha sido patentada por el CSIC y desarrollada por nuestra compañía. Esta tecnología imita el funcionamiento del músculo natural, anticipa el movimiento aportando seguridad y control ante la sintomatología articular compleja de las enfermedades neurológicas, al mismo tiempo que ofrece un patrón de marcha estable sobre cualquier superficie y un diagnóstico preciso gracias a la sensorización incorporada. Esto significa que los pacientes logran mayor calidad de vida y pueden recuperarse en tiempo récord.

¿Qué le ha impulsado a ser una personalidad en el ámbito de la robótica?

Para mí la robótica es una pasión. Ese el motor de mi trabajo y cuando la investigación se hace desde la pasión los resultados van llegando. Es importante que se visibilicen los logros que hacemos las mujeres en campos tradicionalmente ocupados por hombres como es la robótica.

A corto plazo y gracias a la robótica, ¿se esperan grandes aportaciones al mundo de la discapacidad?

Estamos abriendo un camino que será determinante para las personas con discapacidad. El futuro de los exoesqueletos pasa por ser una asistencia a la movilidad. Estamos aún lejos pero desde el ámbito de la robótica podemos ser muy útiles en procesos de recuperación de la marcha.

El CDTI

El CDTI es el órgano de la Administración General del Estado que apoya la innovación basada en conocimiento, asesorando y ofreciendo ayudas públicas a la innovación mediante subvenciones o ayudas parcialmente reembolsables. El CDTI también internacionaliza los proyectos empresariales de I+D e innovación de empresas y entidades españolas y gestiona la participación española en los organismos internacionales de I+D+I, como Horizonte2020 y Eureka, y en las industrias de la Ciencia y el Espacio. Adicionalmente, a través de la iniciativa Innvierte Economía Sostenible, apoya y facilita la capitalización de empresas tecnológicas.

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