España llega por tercera vez a Marte con el Mars Perseverance gracias a la gestión y financiación del CDTI en su apoyo a las empresas españolas

Rover Perseverance aterrizando en Marte
Foto NASA. Rover Perseverance aterrizando en Marte

Alrededor de las 22:00 horas del pasado 18 de febrero, el Mars Perserance tocaba suelo marciano tras casi seis meses viajando por el espacio. El aterrizaje, seguido en directo por miles de personas de todo el mundo, ha venido a coronar la misión más ambiciosa de la NASA hasta el momento, desarrollada en colaboración con múltiples países, entre ellos España, cuya participación ha sido impulsada y financiada desde el CDTI.

De hecho, el éxito de la reciente misión al planeta rojo tiene mucho que ver con las aportaciones y la fructífera relación que nuestro país viene manteniendo con la NASA desde los años 60 tanto a nivel tecnológico como institucional.

En concreto, además de su participación en diversas actividades espaciales, España ha contribuido con equipamiento tecnológico en las 3 misiones a Marte realizadas en los últimos años: Mars Science Laboratory (2011), Insight (2018) y Mars 2020 (2020).

Estas misiones se enmarcan en el Programa de Exploración de Marte (MEP) de la NASA y tienen como objetivo descubrir si alguna vez ha habido vida en Marte y conocer más sobre su clima y geología en vistas a la futura exploración humana.

En todas ellas, España ha demostrado su amplia experiencia y capacitación para el diseño y desarrollo de tecnologías críticas para la exploración espacial (antenas, sensores y electrónica).

Contribución española a la misión Mars 2020

La misión Mars 2020 arranca en 2012 con el objetivo de analizar la habitabilidad de Marte, buscar signos de vida y recolectar muestras de la superficie, gracias a dos elementos fundamentales: el rover Perseverance y el helicóptero explorador Ingenuity.

El rover Perseverance integra dos instrumentos españoles: la antena HGAS de comunicación con la Tierra y la estación medioambiental MEDA, ambas versiones mejoradas de la antena y la suite REMS del rover Curiosity (misión MSL 2011) que todavía siguen operativas en superficie.

El instrumento MEDA consta de siete sensores para medir la dirección y velocidad del viento, la humedad relativa, la presión atmosférica, la radiación solar ultravioleta, infrarrojo y visible incidentes, las propiedades del polvo en suspensión, la temperatura del suelo y del aire, y de una cámara para tomar imágenes del cielo marciano. Este proyecto ha sido desarrollado bajo el liderazgo del Centro de Astrobiología (CAB) y financiado por el Ministerio de Ciencia e Innovación, el INTA y el CDTI.

Se trata de la tercera misión consecutiva de la NASA a Marte en la que participa España en colaboración con otros socios internacionales con financiación del CDTI.

Foto NASA: rover de Mars 2020 en proceso de integración
Foto NASA: rover de Mars 2020 en proceso de integración

Histórica colaboración con la NASA

La colaboración entre España y la NASA comienza en los años 60 en el marco de la misión Apolo, aunque no se haría oficial hasta 1992, gracias a un acuerdo que servirá de marco para posteriores colaboraciones y para la participación de España en las misiones a Marte.

En 2011, la administración española y la americana firman un acuerdo de colaboración específico para la misión Mars Science Laboratory (MSL) que mandaría con éxito el rover Curiosity al planeta rojo donde continúa con éxito la exploración de la superficie a día de hoy.

Esta misión constituye un hito en la historia espacial de España, ya que se trata de la primera vez que nuestro país contribuye de forma directa a una misión de la NASA, fuera del ámbito de la ESA.

Foto NASA. Rover Curiosity
Foto NASA. Rover Curiosity

En concreto, dos de los instrumentos fueron desarrollados por empresas españolas y financiados gracias a la aportación del CDTI: la antena de alta ganancia HGAS para la comunicación directa Marte-Tierra, fabricada por Airbus Defence and Space-España y SENER, y la estación medioambiental REMS, desarrollada por el CAB y CRISA con financiación del CDTI, el MINECO y la propia CAB.

Dentro del mismo programa, la NASA manda a Marte en 2018 la sonda Insight, con el objetivo de estudiar la estructura interna del planeta (sismografía, geodesia y térmica) y entender mejor el clima con vistas a futuras misiones tripuladas para la exploración humana.

La sonda integra la estación TWINS, de factura española, un instrumento que permite hacer mediciones sísmicas muy precisas de capas internas de Marte y de los impactos de meteoritos en la superficie. La suite TWINS fue desarrollada por el Centro de Astrobiología y CRISA, con la aportación del CDTI y del CAB y con financiación del Plan Nacional de I+D+i. A día de hoy, la misión Insight continúa funcionando con normalidad, incluyendo el instrumento español TWINS.

Futuras misiones de exploración espacial

A pesar de que la NASA no tiene planificadas misiones a corto plazo a Marte, existen algunos proyectos en estudio que podrían llevarse a cabo a mediados de la próxima década como el retorno de muestras recolectadas por Perseverance, la sustitución de los nuevos orbitadores que están ahora en operación en Marte o el envío de un vehículo aéreo para sobrevolar la superficie, en los que España podría tener un papel relevante.

Del mismo modo, la NASA seguirá muy activa en exploración espacial, tanto en la Luna (incluyendo misiones tripuladas en la superficie y la Lunar Gateway) como en el resto del Sistema Solar, con especial atención a la luna Europa y los asteroides. Además, la exploración realizada con satélites pequeños e incluso con cubesats está teniendo cada vez más relevancia, un ámbito que podría ser una oportunidad para la industria y los científicos españoles.

EL CDTI

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